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Buy and Bust: After Platinum Health Took Control of Noble Sites, All Hospital Workers Were Fired

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Die Nachricht kam unter dem Briefkopf von Noble Health an einem Freitag um 17:05 Uhr mit dem Betreff „Dringende Mitteilung“. Das Audrain Community Hospital, Paul Huemanns 32-jähriger Arbeitsplatz, entließ Arbeiter.

In einer kleinen Stadt spricht man sich schnell herum. Huemanns Frau Kym erfuhr die Hiobsbotschaft zum ersten Mal im Auto, als ein Freund, der den Brief ebenfalls bekommen hatte, eine SMS schrieb.

„Ihre Kündigung war nicht vorhersehbar“, heißt es in dem Schreiben vom 8. September, das von Platinum Health Systems unterzeichnet wurde, und fügte hinzu, dass die Entlassung dauerhaft „ohne Rückgriff“ war und dass die „medizinische Einrichtung geschlossen wird“.

„Ich weiß nicht, was meine nächsten Schritte sind“, sagte der 52-jährige Huemann, der das Labor im Audrain-Krankenhaus leitete.

Die Zukunft für die Huemanns, Hunderte anderer Arbeiter und Tausende von Patienten in zwei kleinen Städten in Missouri begann sich lange vor diesem Nachmittag aufzulösen. Das Drama, das sich in Paul Huemanns Heimatstadt abspielt, ist vielen, die im ländlichen Amerika leben, bekannt: Die Gemeinden sind so verzweifelt daran interessiert, ihr Krankenhaus am Laufen zu halten, dass sie bereit sind, auf jeden Käufer zu setzen, einschließlich derjenigen, die durch Private Equity unterstützt werden.

Manchmal verlieren sie.

Noble Health, ein drei Jahre altes, mit Private Equity finanziertes Startup, hatte während der Pandemie Audrain und das nahe gelegene Callaway Community Hospital übernommen. Im März stellte es alle Krankenhausdienste ein und beurlaubte später 181 Mitarbeiter, wie staatliche Aufzeichnungen zeigen.

Noble – mit enormen Schulden, mehr als einem Dutzend Klagen und mindestens zwei Bundesuntersuchungen konfrontiert – hat im April einen Vertrag über den Verkauf der Krankenhäuser an Platinum Neighbors abgeschlossen, das mit Platinum Team Management und Platinum Health Systems aus Texas verbunden ist. Ende Juni forderte Platinum die Beamten von Missouri auf, eine Frist für die Wiedereröffnung der Krankenhäuser bis zum 21. September zu verlängern. Am Dienstag teilten Beamte von Platinum KHN mit, dass sie „im Namen von Noble“ die Aufsichtsbehörden von Missouri um eine weitere 30-tägige Verlängerung gebeten hätten, „um alle Alternativen für die Wiedereröffnung dieser Einrichtungen zu prüfen“, sagte Ryann Gordon, Marketingdirektor von Platinum . „Die Nachzahlung und Gesundheitsvorsorge der Mitarbeiter ist von größter Bedeutung.“

Stunden vor Ablauf der Lizenzierungsfrist am Mittwoch reichte Platinum einen Antrag auf eine 90-tägige Abweichung ein. Die Vorschriften von Missouri erlauben keine weitere Verlängerung innerhalb eines Jahres, sagte Lisa Cox, eine Sprecherin des Missouri Department of Health and Senior Services. Also habe der Staat „mit ihnen zusammengearbeitet“ und dem Antrag stattgegeben, sagte sie.

Platinum sagte, dass die Krankenhäuser Zeit brauchen, um Bauprojekte abzuschließen. Audrains „Notaufnahmebereich“ weist zerbrochene Fenster auf, und Callaways Krankenhaus benötigt laut staatlichem Genehmigungsschreiben „eine dringende Reparatur der Rohrleitungen“. Die Krankenhäuser können während der 90 Tage den Besitzer wechseln, sagte Cox.

Cory Countryman, Präsident von Platinum Health Systems, bestätigte die Kündigung des verbleibenden Krankenhauspersonals. „Wir arbeiten mit mehreren Partnern zusammen, um die Krankenhäuser wieder zu öffnen“, sagte er.

Das könnte einen neuen Besitzer betreffen. Ein Interessent ist Owen Shuler, ein in Georgia ansässiger Unternehmer, der sagte, er denke darüber nach, sie zu kaufen. Shuler, der telefonisch erreicht wurde, nachdem er die ländlichen Gemeinden besucht hatte, sagte: „Ich liebe, was ich sehe.“

„Es ist herzzerreißend, was passiert ist“, sagte Shuler, zu dessen Unternehmen Bankers Realty Corp. und Shuler Capital Corp. gehören. Wenn er die Krankenhäuser kaufen würde, würde er dies als Geschäftsführer seines neuen Unternehmens CareONE Global tun. „In Bezug auf die Due Diligence gefällt mir nicht, was ich sehe und lerne“, sagte er. Aus seiner Überprüfung schloss er, dass „Private Equity und Risikokapital aus dem Gesundheitswesen herausgehalten werden müssen“.

Auf seinem LinkedIn-Profil sagte Shuler, dass er „eine lebenslange Perspektive aus einem Familienunternehmen für qualifizierte Pflege“ sowie Fachwissen in „Telemedizin und Gesundheitsdiensten“ mitbringt.

Shuler, der bestätigte, dass die Krankenhäuser mit erheblichen Schulden belastet waren – „im Baseballstadion“ von 45 bis 50 Millionen US-Dollar –, sagte: „Ich bin noch nicht bereit, über die Geschäftsstrategie zu berichten.“ Er sagte, sein Ansatz sei „ganzheitlich“ und schließe Telemedizin ein. Viele Branchenführer haben argumentiert, dass Telemedizin eine Möglichkeit ist, ländliche Gemeinden, die sich einen ganzen Zug von Spezialisten vor Ort nicht leisten können und nicht benötigen, mit hochwertiger Medizin zu versorgen.

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„Unser Ziel ist es, Krankenhäuser in ländlichen und benachteiligten Gebieten zu erwerben und ihnen unsere Fähigkeiten vorzustellen“, sagte Shuler und fügte hinzu, dass es „viel einfacher wäre, die beiden „grundsätzlich kaputten“ Krankenhäuser in Missouri von Grund auf zu reparieren, als zu versuchen, in ein gesundes System einzusteigen .“

Dennoch ist unklar, ob Shuler oder ein anderer Käufer durchkommen wird und was nötig wäre, um sie nach Jahren der Eigentumsinstabilität und finanziellen Schwierigkeiten wieder zu eröffnen.

Das Risikokapital- und Private-Equity-Unternehmen Nueterra Capital gründete Noble im Dezember 2019 mit Führungskräften, die noch nie ein Krankenhaus geleitet hatten, darunter Donald R. Peterson, ein Mitbegründer, der vor seinem Wechsel zu Noble des Medicare-Betrugs beschuldigt worden war. Peterson hat diesen Fall beigelegt, ohne ein Fehlverhalten zuzugeben, und im August 2019 zugestimmt, für fünf Jahre von Medicare, Medicaid und allen anderen Gesundheitsprogrammen des Bundes ausgeschlossen zu werden, so das Health and Human Services Office of Inspector General.

Die Bundesaufsichtsbehörden haben die Übernahme, an der Peterson beteiligt war, nicht blockiert. „Alle Eigentums- und Verwaltungskontrollinformationen werden selbst gemeldet“, sagte Kristen Clemens, Sprecherin der Centers for Medicare & Medicaid Services.

Es dauerte nicht lange, bis unter der Leitung von Noble Health Probleme auftauchten. Laut öffentlichen Aufzeichnungen hat Noble fast 20 Millionen US-Dollar an Covid-19-Hilfsgeldern des Bundes akzeptiert, darunter 4,8 Millionen US-Dollar aus Programmen zum Schutz von Gehaltsschecks.

Ärzte, Krankenschwestern und Patienten sahen jedoch Beweise dafür, dass die neuen Eigentümer bei den Dienstleistungen knauserten – sie versäumten es, chirurgische Materialien und Medikamente zu bezahlen und zu lagern. In Callaway stellten staatliche Inspektoren fest, dass die Bedingungen im Krankenhaus Patienten gefährdeten. Ehemalige Arbeiter stellten KHN-Rechnungen und Gehaltsabrechnungen zur Verfügung, von denen sie sagten, dass Noble auch die Zahlung von Gesundheits-, Zahn-, Augen- und Lebensversicherungsleistungen für Mitarbeiter eingestellt hatte.

Nachdem Mitarbeiter Beschwerden über unerwartete Arztrechnungen eingereicht hatten, leitete die Employee Benefits Security Administration des Arbeitsministeriums Anfang März eine Untersuchung ein, wie aus einem Schreiben hervorgeht, das an das Unternehmen gesendet und KHN zur Verfügung gestellt wurde. Die Abteilung bestätigte eine zweite Untersuchung einer anderen ihrer Abteilungen, Wage and Hour, in Bezug auf Nobles Management seines Audrain-Krankenhauses und seiner Klinik.

Im April schloss Noble einen Vertrag über den Verkauf beider Krankenhäuser für 2 US-Dollar und eine Aktienübertragung an Platinum ab, das gemäß der Vereinbarung alle Verbindlichkeiten übernahm. In einem Schreiben vom 22. Juni an die staatlichen Aufsichtsbehörden über die Betriebslizenzen der Krankenhäuser sagte Platinum: „Wir fordern diese Fortsetzung an, da Aktien von Noble Health an Platinum Medical Management übertragen wurden.“

Bei einem Besuch in den Krankenhäusern im April sagte Countryman den Mitarbeitern, es sei „Priorität“, die rückständigen Löhne zu zahlen, die Noble ihnen schuldete.

Weder Noble noch Platinum haben dies in den Monaten danach wieder gut gemacht, behaupten Mitarbeiter. Zusätzlich zu den Ermittlungen des Bundes wurden neun Lohnforderungen – die größte für 355.000 US-Dollar – gegen Noble in Kansas eingereicht, wie aus Daten hervorgeht, die durch eine Anfrage des Kansas Open Records Act bereitgestellt wurden.

Anfang August erkannten andere die Beschwerden der Mitarbeiter. Der Auftraggeber, der Zahn- und Sehversorgungsversicherungen bereitstellte, schickte Briefe an die Arbeitnehmer, in denen er sagte, er würde nicht verlangen, dass ein Arbeitnehmer die vom Versicherer abgedeckten Leistungen zurückzahlt, nachdem Noble die Zahlung von Prämien für die Arbeitnehmerversicherung eingestellt hatte. „Diese Situation ist nicht typisch“, schrieb Hauptsprecherin Ashley Miller in einer E-Mail.

Hümann gehörte als Laborleiter zu den Arbeitern, die im Frühjahr nicht beurlaubt waren. Sie meldeten sich jeden Tag zur Arbeit in der Hoffnung, dass das Audrain-Krankenhaus wieder öffnen würde. Huemann prüfte Reagenzien und hielt Maschinen betriebsbereit, auch wenn das Geld für Nachschub knapp war.

“Wir konnten nichts bekommen”, sagte Hümann, “also lebten wir mit dem, was wir hatten.”

Huemann, der KHN Gehaltsabrechnungen zur Verfügung stellte, sagte, er habe Ende März einen Gehaltsscheck von Noble erhalten. Er sagte, er habe bis Ende Mai keinen weiteren Gehaltsscheck erhalten. Im Juni und Anfang Juli erhielt er regelmäßige Gehaltsschecks. Aber sein zweiter Scheck im Juli, unter Platin, kam eine Woche zu spät. Sein letzter Gehaltsscheck kam am 8. August und kam ebenfalls zu spät.

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Seine letzten sieben Schecks kamen von drei Firmen. Sie alle standen unter der Aufsicht von Platinum: Zunächst stellte Platinum Neighbors die Schecks aus, dann das Callaway County Community Hospital und schließlich Noble Health Audrain Inc.

„Alle haben ihren Scheck sofort nach Erhalt eingelöst“, sagte Huemann. „Es gibt so viele rote Fahnen. Aber weißt du, wir sind ihnen ausgeliefert, wir haben keine Kontrolle und wir sind immer noch dankbar, dass sie uns retten.“

Die Scheckabzüge zeigen auch, dass die Betreiber des Krankenhauses insgesamt 1.385 US-Dollar von Huemanns Lohn für die Versicherung abgezogen haben. Die Krankenversicherung sollte bei Blue Cross und Blue Shield of Texas bestehen, aber Hümann sagte, er habe nie eine Karte erhalten und könne die Deckung nicht bestätigen.

„Ich habe an verschiedenen Tagen vier- oder fünfmal angerufen“, sagte er. „Sie konnten mich nie finden, egal wie sie nach mir gesucht haben, mit Sozialversicherung oder Geburtsdatum oder irgendetwas.“

Countryman verwies alle finanziellen Fragen an die Unternehmenszentrale von Platinum. Ryan Cole, Geschäftsführer von Platinum Team, reagierte nicht direkt auf Anrufe und E-Mails mit der Bitte um Stellungnahme.

Einige Ärzte verließen die Stadt, als der Umbruch die Krankenhäuser verschlang.

Andere, wie die Hausärztin Diane Jacobi und ihre Krankenschwester Regina Hill, traten der MU Health Care bei, die der University of Missouri in Mexiko, Missouri, angegliedert ist, der 11.000-Einwohner-Stadt, in der sich das Audrain Community Hospital befindet.

Jacobi sagte, dass ihre Patienten lokale Versorgung wünschen. „Ich weiß nicht, ob Sie eine Mutter sind, aber wenn Sie Wehen haben, ist die Vorstellung, dass Sie auf dem Weg ins Krankenhaus 45 Minuten im Auto verbringen müssen, nervenaufreibend“, sagte sie. „Es ist sicherer, wenn man aufpasst.“

Lou Leonatti, ein in Mexiko lebender Anwalt, sagte, er sei so stark davon überzeugt, dass die Gemeinde ein Krankenhaus und eine Notfallversorgung benötige, dass er Noble letztes Jahr Darlehen gewährt habe, damit das Unternehmen die Gehaltsabrechnung begleichen könne. Leonattis persönliches Darlehen in Höhe von 60.000 USD mit einem Zinssatz von etwa 3 % war im Januar fällig, bleibt aber unbezahlt, sagte er.

Leonatti half bei der Gründung von Project Sunrise, einer lokalen Wirtschaftsentwicklungsgruppe. Wenn keine neue Einigung erzielt wird, „hätten wir gerne einen Plan B zur Verfügung“, sagte er.

Peterson, der half, Nobles gescheiterten Versuch zu starten, die beiden Krankenhäuser in Missouri umzukehren, scheint seinen Plan B in Dubai gefunden zu haben. „Ich sitze in der Emirates Air Lounge in Dubai und staune über die Erfahrung, die mir im zarten Alter von 68 Jahren geboten wird“, schrieb er auf LinkedIn. „Ich werde die nächste Woche in Riad sein, um die Due Diligence für die Gründung eines neuen Unternehmens dort abzuschließen.“

Der Post machte Tonya Linthacum, eine Krankenschwester, die mehr als zwei Jahrzehnte im Krebsvorsorgezentrum von Audrain arbeitete, wütend. Sie sagte, dass er „das Leben und die Lebensgrundlagen vieler Menschen zerstört“ habe, und fügte hinzu, dass „sich jemand so täuschen lässt“ und „ohne Konsequenzen weitermachen. Es ist einfach nicht so, wie die Welt sein sollte.“

Peterson lehnte eine Stellungnahme ab.

KHN (Kaiser Health News) ist eine nationale Nachrichtenredaktion, die ausführlichen Journalismus über Gesundheitsthemen produziert. Zusammen mit Policy Analysis and Polling ist KHN eines der drei großen operativen Programme der KFF (Kaiser Family Foundation). KFF ist eine gestiftete gemeinnützige Organisation, die der Nation Informationen zu Gesundheitsfragen zur Verfügung stellt.

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